Александр Фадеев родился в 1901 году в селе Кимры недалеко от Твери. Его отец, Александр Фадеев, недавно вернулся из ссылки в Архангельской губернии, куда его сослали за участие в революционной организации «Народная воля». Мать, Антонина Кунц, входила в кружок социал-демократов. Александр Фадеев вспоминал: «Она была не только хорошей матерью, но и вообще очень незаурядным человеком, большой индивидуальностью. Только теперь я понимаю в полной мере, какой огромной моральной силой и опорой для меня была моя мать».

В 1910 году Фадеев сдал экзамены и поступил во Владивостокское коммерческое училище — одно из самых престижных в городе.

К 1917 году Александр Фадеев вместе с его друзьями по училищу создали «коммуну». Студенты жили в пустой казарме, обменивались одеждой и все деньги приносили в «общий кошелек», откуда каждый мог брать столько, сколько хотел.

В 1919 году Александра Фадеева отправили в партизанский отряд сражаться с белогвардейцами и интервентами. Вскоре Александра Фадеева назначили комиссаром Амурского полка.

Путь Фадеева в большую литературу начался из Приморья. Его книга, написанная позже, о партизанской войне в Приморье, роман «Разгром», в итоге стал мировым бестселлером.

В 1923 году он закончил свое первое литературное произведение — повесть «Разлив» о революционерах в селе Чугуевка.

Роман «Разгром» Фадеев закончил в 1926 году. Он тщательно готовил рукопись к публикации: по четыре-пять раз переписывал отдельные главы, сокращал и, наоборот, добавлял детали. Писатель говорил: «Мне хотелось развить в романе мысль о том, что нет отвлеченной, «общечеловеческой», вечной морали. Ленин требовал от каждого сознательного рабочего, каждого коммуниста и комсомольца такого понимания морального, когда все поступки и действия направлены в интересах революции, исходят из интересов рабочего класса». Сюжет романа отличался от других произведений о революции того времени. Партизанский отряд в «Разгроме» не одерживал громких побед и не состоял из одних героев. Персонажи Фадеева могли ошибаться и сомневаться, но в критический момент были готовы пожертвовать собой ради общего дела. В 1926 году «Разгром» по главам напечатал журнал «Октябрь». Роман принес Александру Фадееву литературную известность: произведение перевели на английский, немецкий, французский, испанский и китайский языки.

В 1934 году литератора пригласили в Москву и назначили заместителем председателя оргкомитета Союза советских писателей — фактически одним из руководителей организации.

С 1941 года он работал военным корреспондентом Советского информационного бюро и газеты «Правда».

В начале 1943 года советские войска освободили украинский город Краснодон. Тогда же стало известно про молодежную подпольную организацию «Молодая гвардия», члены которой сражались против фашистов. В сентябре пять молодогвардейцев посмертно стали Героями Советского Союза, еще 45 юных бойцов были награждены боевыми медалями. Вскоре руководство комсомола обратилось к Фадееву с просьбой написать книгу на основе этой истории.

В 1945 году роман был готов. «Молодую гвардию» печатали по главам в журнале «Знамя» и газете «Комсомольская правда».

В 1946 году режиссер Сергей Герасимов поставил спектакль, а вскоре начал съемки одноименного фильма. Однако творческий процесс пришлось остановить: в 1947 году в газете «Правда» вышла редакционная статья с критикой романа. Писателя обвинили в том, что он не уделил достаточное внимание роли партии. Свое недовольство романом писателю высказал и лично Иосиф Сталин. Он поручил Фадееву переписать произведение. Переработка заняла три года. Фадеев говорил: «Я перерабатываю молодую гвардию в старую».

В 1946 году он по Постановлению Оргбюро ЦК КПСС «О журналах «Звезда» и «Ленинград» исключил из Союза Писателей Анну Ахматову и Михаила Зощенко.

В книге «Люди, годы, жизнь» Эренбург писал: «В беседах со мной он часто любовно отзывался о писателях, которых был вынужден публично осуждать… Это было не лицемерием, а драмой человека, отдавшего всю свою жизнь делу, которое он считал правым».

В своем дневнике 1953 год, он писал: «Советская литература по своему идейно-художественному качеству, а в особенности по мастерству, за последние 3-4 года катастрофически катится вниз… А всё это происходит потому, что люди, способные дать образец, перегружены по уши чем угодно, но только не творческой работой».

Дальний Восток Фадеев называл своей родиной и не раз давал себе слово: освободиться от всех партийных и общественных нагрузок, от суеты столичных дел и поселиться где-нибудь в районе 19-й версты, чтобы дописать свой дальневосточный эпос «Последний из удэге», а потом взяться за большой роман о строительстве города юности — Комсомольска. Фадеев и его творчество — сегодня не только предмет или объект литературной истории, они ещё и сами — трактовка и оценка этой истории, особый взгляд на неё».

13 мая 1956 года Александр Фадеев покончил жизнь самоубийством. После себя он оставил письмо к членам ЦК КПСС.

«Не вижу возможности дальше жить, так как искусство, которому я отдал жизнь свою, загублено самоуверенно-невежественным руководством партии… Нас после смерти Ленина низвели до положения мальчишек, уничтожали, идеологически пугали и называли это «партийностью». <…> …Меня превратили в лошадь ломового извоза, всю жизнь я плелся под кладью бездарных, неоправданных, могущих быть выполненными любым человеком, неисчислимых бюрократических дел.»

Александр Фадеев был похоронен на Новодевичьем кладбище.